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Jul 31, 2020 12:50 AM ET

Virgin Galactic enthüllt die Innenkabine ihres touristischen Raumflugzeugs


Virgin Galactic enthüllt die Innenkabine ihres touristischen Raumflugzeugs

iCrowd Newswire - Jul 31, 2020

Eine künstlerische Darstellung der Innenkabine von VSS Unity. | Bild: Virgin Galactic

Ich stand in Virgin Galactics Touristen-Raumflugzeug mit drei durchscheinenden grünen Köpfen, die vor mir schweben. Einer der Köpfe erklärte, wie die weiß-und-teal Enden-Passagiersitze, die die Wände der Kabine punkteten, aus Aluminium- und Kohlefaser-Materialien hergestellt wurden. Weiße körperlose Hände gestikulierten in der Luft, als der Kopf sprach, der Jeremy Brown, dem Designdirektor von Virgin Galactic, gehörte.

In Wirklichkeit ist Browns Kopf weder grün noch von seinem Körper losgelöst. Brown, die beiden anderen virtuellen Reiseleiter, und ich trugen alle Oculus Quest Headsets, die es uns ermöglichten, uns virtuell zu treffen und das Kabineninnere von Virgin Galactics Raumflugzeug namens VSS Unity zu durchstoseln. Es ist das primäre Raumschiff des Unternehmens, das entworfen wurde, um zahlende Kunden an den Rand des Weltraums und zurück zu bringen, um einen schnellen Geschmack der Schwerelosigkeit zu erhalten.

Virgin Galactic, angeführt vom Milliardär Richard Branson, hatte große Hoffnungen, das neue Kabinendesign während einer spektakulären In-Person-Veranstaltung zu zeigen, passend zu Virgins Thema der auffälligen Enthüllungen. Doch aufgrund der COVID-19-Pandemie entschied sich Virgin Galactic, die Kabine zu einer virtuellen zu machen. Während einer Live-Stream-Veranstaltung heute um 13 Uhr ET nimmt das Unternehmen Enthusiasten mit auf eine virtuelle Durchreise durch die Kabine, während diejenigen, die ein personalisierteres Erlebnis suchen, eine Smartphone-App herunterladen können, die das Innere und die Außenseite des Raumschiffs in Augmented Reality anzeigt. Das Unternehmen lieh mir und anderen Journalisten Oculus Quest Headsets, so dass wir die immersive Erfahrung, die Kabine mit unseren eigenen Augen zu sehen.

 

“Für uns ist das Innere in gewisser Weise der Punkt”, sagte mir George Whitesides, der frischgebackene Chief Space Officer von Virgin Galactic, ehemals CEO des Unternehmens, vor der Tour. “Die Erfahrung ist der Punkt. Und so ist das Produkt in vielerlei Hinsicht die Kabine und wie es mit der Raumumgebung und den Blicken aus dem Weltraum zusammenhängt. Es geht darum.”

Ich begann die Tour auf der virtuellen Landebahn, mit VSS Unity im Vordergrund. Zu Brown gesellten sich seine schwimmenden Köpfe: Stephen Attenborough, der kaufmännische Direktor von Virgin Galactic, und Jeremy White, der Designdirektor der Designfirma Seymourpowell, die bei dem Projekt half. Auf der Seite von Unity waren zwei weiße Range Rover. Sie sind die Autos, die Kunden von Spaceport America zum Raumschiff transportieren – dem riesigen schildkrötenförmigen Gebäude in New Mexico, das als Hauptdrehscheibe von Virgin Galactic dient. Ich bewegte mich um Unity, indem ich einen Joystick auf einen der beiden Oculus-Controller in meinen Händen schleuderte, der mich um den Laufsteg strahlte, als wäre ich ein Geist, der ein- und ausgeht. Nachdem ich ein wenig herumgewirft hatte, tauschten meine Guides die Start- und Landebahn-Einstellung gegen Unitys Inneres aus.

Bild: Virgin Galactic
Eine Darstellung von VSS Unity, die sowohl wissenschaftliche Nutzlasten als auch Passagiere transportiert.

Auf einmal war ich im Rumpf, flankiert von den drei schwebenden Köpfen. Sechs Passagiersitze, die so aussahen, als wären sie in einem Rennwagen nicht fehl am Platz, wurden an den Wänden des Raumschiffs befestigt. Die weiß-blauen Stühle wurden teilweise von Under Armour entworfen, was auch bei der Gestaltung der blauen Fluganzüge half, die Kunden während ihrer Reisen tragen werden. Die Sitze werden für jeden Passagier maßgeschneidert sein, sagte Brown mir. Es gibt vier verschiedene Größen von Sitzen, die das Unternehmen in der Kabine tauschen kann, und das Unternehmen kann zusätzliche Polsterung zu den Sitzen hinzufügen, um sicherzustellen, dass jeder Kunde während des Fluges eng sitzt.

Die Sitze waren weit voneinander entfernt, mit einem langen eingelassenen Gehweg dazwischen, der den Mittelgang des Raumschiffs hinunterlief. Die Rückwand des Rumpfes trug einen riesigen silbernen Spiegel, der ein verzerrtes Rückbild der Kabine zeigte. Der Spiegel wird den Kunden einen Live-Blick auf sich selbst in der Schwerelosigkeit bieten. “Ich denke, es ist einfach eine brillante Design-Wahl”, sagte Whitesides. “Es ist wahrscheinlich der größte Spiegel, der in ein Raumschiff, ein Raumfahrzeug oder einen Weltraumlebensraum gesteckt wurde. Und die Idee dort ist, dass Menschen sich tatsächlich im Raum erleben und ein Gefühl dafür bekommen können, wie das visuell aussieht.”

Sicher, der Blick auf sich selbst wird cool sein, aber der ganze Punkt der Reise ist der Blick außerhalb des Raumschiffs. “Jeder Sitz ist ein Fenstersitz”, sagte Brown zu mir. Neben jedem Sitz war ein großes kreisförmiges Fenster mit einem dicken schwarzen Rand. Ein weiteres Fenster wurde direkt über dem Kopf jedes Passagiers positioniert. Wenn die Besatzung es in die Schwerelosigkeit schafft, können sie problemlos vom Seitenfenster zum Deckenfenster schweben. Die Felgen um die Fenster hatten auch winzige Spalten – Handgriffe für schwimmende Passagiere zu greifen, um das Glas zu sehen.

Bild: Virgin Galactic
Eine Wiedergabe der zurückgelehnten Sitze, mit VSS Unity im Raum.

Die Kabine nimmt ein paar Hinweise von Bransons Virgin Atlantic Flugzeugen. Lichter um die Fenster leuchten in unterschiedlichen Farben, je nachdem, wo SICH VSS Unity auf dem Weg ins All befindet: weiß für den ersten Anstieg und Orange für den Zeitpunkt, an dem sich der Raketenmotor entzündet. Die Lichter werden schwarz, wenn sie im Raum sind. Winzige Bildschirme auf der Rückseite jedes Sitzes zeigen den Passagieren jede Phase der Reise an.

In der Szene, in der wir uns befanden, leuchteten die Fensterleuchten weiß. Ich schaute aus dem Fenster und bemerkte die Wüste von New Mexico unter mir. VSS Unity war noch nicht im Leerzeichen; es war in einer Höhe von 35.000 Fuß, die Höhe, in der das echte Raumflugzeug von seinem Trägerflugzeug fallen und seinen Motor zünden wird, in Richtung Weltraum klettern. Brown streichelte einen Schalter, den ich nicht sehen konnte, und wir blitterten wieder in die Kabine – aber der Blick vor die Fenster änderte sich. Dieses Mal konnten wir die Sterne und die Krümmung der Erde über unseren virtuellen grünen Köpfen sehen. Wir waren in der Schwerelosigkeit (naja, im Headset).

In dieser Szene wurden die Sitze alle zurückgelehnt, um den Menschen mehr Platz zu geben, um um die Kabine zu schweben, sobald Unity den Raum erreicht. Hier, über der Atmosphäre, werden die Passagiere von ihren Sicherheitsgurten abhaken. Der Gurt besteht aus fünf grauen Riemen, die an einer kreisförmigen Schnalle zusammenlaufen, die auf der Brust eines Passagiers sitzt. Eine einfache Drehung wird sie alle loslassen, und ein spezieller Mechanismus wird

die Sicherheitsgurte. Auf diese Weise müssen passagiere nicht mit Gurten umgehen, die in Null-g um sie herum schweben. “Wir hatten einen internen Ausdruck namens ‘Kelping’ – wissen Sie, wie ein Kelpwald – und wir wollten das vermeiden”, sagte Whitesides.

Brown bewegte seine virtuellen weißen Hände um jeden Sitz, um auf die Mechanik der Gurte hinzuweisen. Währenddessen legte White seine schwebenden Hände auf den Rand eines Fensters und steckte sein grünes Gesicht durch das Glas. Der Umzug gab mir eine Idee. Ich stand auf meinem Stuhl in meiner Wohnung und platzte durch die Decke der Einheit. Ich war auf halbem Weg im All. Die Erde glitzerte über mir – die orange südwestliche Wüste der Vereinigten Staaten in bester Sicht durch mein geheimes Sonnendach. Nach einem kurzen Moment der Ehrfurcht setzte ich mich zurück. “Leider musste ich”, sagte ich.

Bild: Virgin Galactic
Eine Wiedergabe der Rücken-des-Sitz-Details in der Kabine

Die Liebe zum Detail war ziemlich bemerkenswert. Jede Kopfstütze hatte kleine Spalten, um jeden unterzubringen, der seine Haare in einem Pferdeschwanz für den Flug trug. Die beiden oberen Sicherheitsgurtgurte an jedem Stuhl wurden mit Vorsprüngen verbunden, die als “Moderatoren” bezeichnet werden, was es für Kunden besonders einfach macht, ihre Gurte zu finden, wenn sie sich wieder in ihre Sitze schnallen müssen. “[Unsere Kunden] haben unterschiedliche Bewegungsbereiche und unterschiedliche Mengen an körperlicher Stärke, also wollten wir sicherstellen, dass dies in der Schwerelosigkeit sehr einfach zu tun war, weil die Leute ihren Fünf-Punkte-Gurt im Null-G anziehen werden”, sagte Whitesides.

Dann waren da noch die Kameras. Sechzehn Kameras befinden sich in der Kabine, um die Erfahrungen zukünftiger Besatzungen einzufangen. Jedes Fenster hatte eine Kamera, um Momente des Staunens zu schnappen, während andere Kameras auf dem Boden und an der Decke einen umfassenderen Blick auf die schwimmenden Passagiere bieten. Mir wurde versichert, dass die Aufnahmen nach einem Flug schnell heruntergeladen werden, so dass jeder Kunde seine Videos so schnell wie möglich am Boden erhalten kann.

Als ich dort im virtuellen Rumpf stand, war ich eifrig, den Flug für real auszuprobieren. Aber es gibt noch viel mehr für Virgin Galactic zu tun, bevor die Menschen diese schwindelerregenden Stühle im Weltraum erleben werden. Die echte VSS Unity wird immer noch mit den Sitzen ausgestattet, zum einen. Und Virgin Galactic hat noch weitere Testflüge zu tun. Bisher ist das Unternehmen nur zweimal ins All geflogen und hat vom Testgelände von Virgin Galactic am Mojave Air and Space Port in Kalifornien abgeflogen. Das Unternehmen muss einen weiteren Testflug aus Spaceport America in New Mexico machen, was noch nicht geschehen ist.

“Sobald wir das tun, werden wir anfangen, im Wesentlichen Passagiere zu testen oder Raumflugteilnehmer auf die Rücksitze zu stellen, was wirklich spannend sein wird”, sagte Whitesides. “Sie werden diejenigen sein, die bestätigen, dass alle Designentscheidungen, die wir in dieser Kabine getroffen haben, die richtigen sind.” Und dann wird es nach einigen dieser Flüge Zeit für Branson sein, auf Virgin Galactics erster kommerzieller Mission ins All zu fliegen. Dafür gibt es jedoch keinen soliden Zeitplan.

Als meine Tour vorbei war, verschwanden die Köpfe meiner Guides nacheinander. Ich hob mein Oculus-Headset und war wieder in meiner Ein-Zimmer-Wohnung, immer noch sehr auf der Erde. Vielleicht werden die Kunden von Virgin Galactic eines Tages in der Lage sein, den Grenzen der Schwerkraft in dieser ziemlich eleganten Kabine zu entkommen. Aber im Moment ist eine virtuelle Flucht das Beste, was wir bekommen werden.

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Loren Grush



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