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Sonos und Tile execs warnen Kongress, dass Amazon, Google und Apple die Konkurrenz töten

Jan 29, 2020 12:03 AM ET

Die Anhörungen der Big Tech-Regierung verwandeln sich oft in vorhersehbare Schreikämpfe, umherziehende Tech-Support-Plädoyers oder eine geschminkte Internet-Rechtsdoktrin. Doch in der vergangenen Woche rief ein Kartellausschuss des Kongresses Führungskräfte von Sonos, Tile, Basecamp und PopSockets zu einem einfachen, klar definierten Zweck auf: zu erklären, wie große Plattformmonopole dem Rest des Tech-Ökosystems schaden.

Die Anhörung “Competitors in the Digital Economy” präsentierte Aussagen von Sonos CEO Patrick Spence, PopSockets Gründer und CEO David Barnett, Basecamp-Mitbegründer und CTO David Heinemeier Hansson und Tile Vice President und General Counsel Kirsten Daru. Sie erklärten bekannte öffentliche Streitigkeiten – aber in einer Weise, die unter Eid die praktischen Kosten des Umgangs mit riesigen und leistungsfähigen Plattformen betonte. Und die Anhörung, weil sie von Washington an der University of Colorado Law School ferngehalten wurde, war viel fokussierter und direkter, als man erwarten würde.

Sonos reichte kürzlich eine Patentklage gegen Google ein, die zum Beispiel behauptete, dass das Unternehmen sein smartes Lautsprecherdesign kopiert emittierte, während es es auf den Preis unterbot, und darauf wettete, dass die Kosten einer Klage geringer sein würden als die Gewinne, die den Markt dominieren würden – eine Praxis, die Spence als “effiziente Verletzung” bezeichnete. Sonos habe schon kleinere Patentverletzungsverfahren bekämpft, sagte Spence, stellte aber fest, dass das Problem die Größe von Google und sein Interesse an jedem Markt sei, der sein zentrales Werbegeschäft berühren könnte, auch wenn dies bedeutet, dass Produkte vorübergehend mit Verlust verkauft werden. “Letztendlich hängt die Zukunft des Wettbewerbs in den Vereinigten Staaten davon ab”, sagte Daru von Tile.

Basecamp seinerseits begann im vergangenen Jahr gegen Googles Werbepraktiken zu protestieren. Das Unternehmen erkannte, dass Wettbewerber gegen seine Suchergebnisse werben – was bedeutete, dass, wenn jemand nach “Basecamp” auf Google suchte, sie zuerst mehrere gesponserte Angebote für andere Unternehmen sahen. Es wurde schließlich eine Anzeige mit der Aufschrift “Basecamp.com: We don’t want to run this ad” geschaltet und Googles System als “Shakedown” für Unternehmen bezeichnet.

“Sie haben stattdessen die Suchmaschine durch eine Anzeigen-Engine ersetzt”, sagte Hansson während der Anhörung. “Der organische Suchbegriff spielt keine Rolle mehr. Das Einzige, was zählt, ist der Kauf der Werbung.” Und da Google effektiv den Suchmarkt kontrolliert, ist es schwierig, sich von diesem System abzumelden. “Wir könnten unsere Liste in DuckDuckGo verlieren und würden es nicht einmal sagen”, sagte er. “Wir verlieren Google und wir verlieren unser Geschäft.”

Dasselbe gilt für Facebook, stellte er fest. Wenn ein Startup beispielsweise nicht an gezielter Werbung teilnimmt, ignoriert es einen riesigen Markt, den seine Konkurrenten erschließen werden.

Barnett beklagte, dass Amazons Beziehung zu PopSockets “Mobbing mit einem Lächeln” gleichkäme. Er behauptete, Amazon habe sich bei der Bekämpfung einer Flut gefälschter Produkte hingezogen, einseitig die Preise für PopSockets-Produkte gesenkt und das Unternehmen aufgefordert, den Verlust zurückzuzahlen, und dann gedroht, Produkte als “überschüssiges Inventar” zu Kosten an PopSockets zurückzusenden, wenn es sich nicht daran halte. Auch ältere stationäre Händler sind für Hardball-Taktiken bekannt, aber Barnetts Aussagen haben Amazons Maßstab drastisch ausgedrückt: Seine Verkäufe von Walmart, erklärte er, sind 1/38 der Größe seiner Amazon-Bestellungen.

Und Daru bot schließlich ein konkretes Beispiel dafür, wie Apple sein streng kontrolliertes Ökosystem nutzen kann, um Wettbewerber zu unterbieten. Der iPhone-Hersteller wird gemunkelt, einen Konkurrenten zu Tiles Bluetooth-Tracking-Tags zu starten, und laut Daru begann Apple, seine Berechtigungen und Sicherheitsoptionen zu nutzen, um Tile weniger nutzbar zu machen – Tile-Unterstützung im Einstellungsmenü zu begraben und vorzuschlagen, dass Benutzer sich umdrehen in iOS 13 aus. Tile ist auch die Verwendung der neuen UWB-Radios im iPhone 11 und 11 Pro verboten, sagte sie.

“Apple agiert als Gatekeeper für Anwendungen und Technologien in einer Weise, die seine eigenen Interessen begünstigt”, sagte Daru. “Du bist vielleicht die beste Fußballmannschaft, aber du spielst gegen eine Mannschaft, die das Stadion, den Ball und die Liga besitzt und die Regeln ändern kann, wenn es will.”

Sowohl republikanische als auch demokratische Gesetzgeber neigten sich in die Umrahmung kleiner Unternehmen, die gegen mächtige Mobber kämpften. Es gab ein paar stöhnwürdige Momente, wie Rep. Ken Buck (R-CO) scheint seltsam awestruck von dem Konzept der Bluetooth-Tracking-Tags. Doch die Vertreter traten meist zurück und verhielten Zeugen, um Themen wie gezielte Werbung und die Erhebung personenbezogener Daten zu erklären. Daru zum Beispiel beschrieb das nuancierte Problem, dass Apple “Privatsphäre als Schutzschild nutzt” mit iOS-Einstellungen, die sowohl Benutzer schützen als auch Apple übergroße Macht geben, prägnant.

Und es gab wenig von den Scharfschützen und Verschwörungstheorien, die während der Anhörungen von Facebook und Google im Überfluss vorhanden waren – zum Teil, weil die Beschwerden so spezifisch waren und der Schaden so klar war. “Wir erwarten nicht, dass Sie Vergeltungsmaßnahmen erleiden werden, wenn Sie kommen, aber wenn Sie dies tun, wird es von großem Interesse für den Ausschuss sein”, sagte der Ausschussvorsitzende Rep. David Cicilline (D-RI) zum Abschluss der Anhörung.

Hansson forderte Facebook auf, WhatsApp und Instagram während der Anhörung abzuspalten, und Sonos hat Google offensichtlich wegen Patentverletzung verklagt. Aber meistens war die Veranstaltung leicht auf spezifische politische Forderungen, obwohl mehrere Mitglieder des Ausschusses darum gebeten. Stattdessen legten die Teilnehmer den Grundstein für die künftige Arbeit, für die der Ausschuß offen für eine Fortsetzung zu sein schien. “Irgendwann werden alle Unternehmen gegen Big Tech antreten, einfach weil Big Tech so lange expandieren will, bis es alles tut”, sagte Hansson. “Helfen Sie uns, Kongress. Du bist unsere einzige Hoffnung.”

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Adi Robertson
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